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En diez años de la granja vertical

Pasan aproximadamente dos horas entre mi correo electrónico inicial y nuestro primer chat de Zoom, un domingo, nada menos. Me salto la ducha posterior al gimnasio y me pongo una gorra de béisbol, porque no estoy seguro de cuándo volverá a presentarse la oportunidad.

Después de más de dos décadas de abrazar los beneficios de la agricultura vertical en todo el mundo, parece que Dickson Despommier todavía está tan ansioso por hablar sobre el tema como yo. Esto probablemente se deba, en gran parte, a la edición del décimo aniversario de The Vertical Farm, que llegó a fines del año pasado. En una cultura que parece casi irrevocablemente colgada de los aniversarios, esta ocasión se siente ganada, en gran parte debido a todo lo que sucedió en esa década intermedia.

«Aunque en la actualidad no hay ejemplos de granjas verticales», escribe Despommier en la edición original, «sabemos cómo proceder: podemos aplicar metodologías de cultivo hidropónico y aeropónico en un edificio de varios pisos y crear las primeras granjas verticales del mundo».

La última edición del libro ofrece una coda en forma de un décimo capítulo titulado «¿Y luego qué pasó?» La respuesta, como he descubierto en mis propios tratos con el mundo de la hambruna vertical, es mucho más larga de lo que uno puede esperar abordar en un solo capítulo o, para el caso, en una breve reseña de un libro en un sitio web de tecnología.

“En 2010, cuando se publicó este libro por primera vez, no había granjas verticales”, abre el nuevo capítulo Despommier, que describe lo que comenzó como un goteo lento en los EE. UU. Y Asia.

«En el momento de escribir este artículo, hay tantas granjas verticales que no sé exactamente cuántas existen».

La lista de granjas verticales que sigue no es exhaustiva, asciende a cuatro páginas y media y ofrece algunas concesiones de espacio, como solo enumerar la empresa agrícola vertical más grande de Japón, Spread, y señalar que el país alberga al menos 200 granjas de este tipo.

Incluso desprovisto de una lista exhaustiva, la gran cantidad de países y empresas que han adoptado el concepto de agricultura vertical como un método potencial para abordar el espectro que se avecina de la catástrofe climática es un testimonio asombroso de lo que, para muchos, es la idea correcta en la actualidad. tiempo correcto. Si bien pocos (si alguno) ven el concepto de cultivos compactos y apilados verticalmente cultivados en un entorno urbano como una solución general, ha habido mucho impulso en torno a la idea de que podría ser una pieza importante de ese rompecabezas.

Dudo que, en el año 2021, muchos de los que leen un libro llamado The Vertical Farm necesiten mucho para convencerse cuando se trata del cambio climático provocado por el hombre. Pero Despommier todavía hace un buen trabajo al explicar muchas de las preocupaciones en su introducción, especialmente en lo que respecta a las aprensiones sobre el crecimiento de la población y la agricultura excesiva. Más allá del objetivo claro (y creo que bien merecido) de la producción de carne, es probable que todavía haya que educar sobre el impacto de la producción de alimentos en general.

Estos grandes problemas fueron el catalizador para el desarrollo del concepto de agricultura vertical. La definición moderna de la idea nació como un experimento mental en una clase de la Universidad de Columbia de 1999 dirigida por Despommier. Entítulo similar agricultura vertical con un 1915 se publicó una, pero en última instancia comparte muy poco con lo que entendemos que significa el término. (El libro, escrito por el geólogo estadounidense Gilbert Ellis Bailey, está disponible de forma gratuita en línea e incluye algunas ideas divertidas sobre la agricultura con explosivos. Es una forma entretenida de matar una hora).

A pesar del estatus de Despommier como profesor de la Ivy League (ahora emérito at 81), The Vertical Farm está escrito en un lenguaje extremadamente digerible. El libro es menos un plano o guía práctica que una continuación de los primeros experimentos mentales de su clase, comprensible de nuevo dado el hecho de que no había granjas verticales importantes en el momento de su publicación inicial. La naturaleza del libro juega con las nociones de idealismo utópico de su autor.

Irving Fain, director ejecutivo de Bowery Farming, que se reunió con Despommier antes del lanzamiento de su empresa en 2014, resumió bien parte del sentimiento en una conversación reciente que tuvimos y señaló:

“Creo que todas las industrias necesitan una estrella del norte en algún momento. Creo que Dickson ha sido una estrella del norte fenomenal de la industria, de alguna manera mucho antes de que todos estuvieran a bordo y creyeran en la agricultura de interior. ¿Creo que todo lo que imagina sucederá? No necesariamente, pero ese no es en realidad el objetivo de una estrella del norte de todos modos «.

Creo que esta es la forma correcta de abordar un libro como The Vertical Farm. Despommier es ciertamente un pragmático cuando se trata de las amenazas del cambio climático, la superpoblación y la agricultura excesiva, pero es un idealista cuando discute las soluciones. En cierto sentido, es un soplo de aire fresco en una época en la que muchos de nosotros estamos (creo que es comprensible) inclinados a algo mucho más oscuro cuando nos enfrentamos a tales desafíos existenciales.

El ejemplo más fuerte de esta dinámica en juego son las preguntas importantes sobre el uso de energía y los costos de cultivar plantas en interiores, en lugar de aprovechar directamente el poder del sol. El nuevo capítulo del libro apunta a soluciones ecológicas como ventanas fotovoltaicas transparentes, recolección de agua de lluvia y secuestro de carbono como respuestas. A medida que más granjas se conecten, habrá más oportunidades para determinar las matemáticas complejas en torno a si tales soluciones son netamente positivas. Es de esperar que una mayor escala y mejores tecnologías nos acerquen más a donde debemos estar.

Mientras tanto, mi tiempo escribiendo sobre nuevas empresas me ha hecho, si no más cínico, que al menos más escéptico sobre los motivadores altruistas en la tecnología verde. El pragmático que hay en mí cree firmemente que la barra de los impulsores capitalistas es la primera que debe aclararse aquí, al menos en Estados Unidos. Las empresas deben demostrar que las granjas verticales pueden generar ingresos de manera agresiva y luego, con suerte, podemos ver verdaderos avances en el lado de la sostenibilidad de la ecuación.Como estrella del norte, para citar nuevamente al CEO de Bowery, el trabajo es sumamente efectivo. No es necesario mirar más allá de la revolución agrícola que Despommier y The Vertical Farm ayudaron a catalizar hace una década.